Chronische Schmerzen sind eine anhaltende Epidemie. Allein im Vereinigten Königreich werden rund 28 Millionen Erwachsene geschwächt. Doch die Gesellschaft scheint sich wohl gefühlt zu haben, dass es keine Heilung gibt. Vielleicht liegt das daran, dass wir nach der falschen Art von Antwort gesucht haben, am falschen Ort.

Ich sollte zunächst kurz meine eigene Erfahrung mit chronischen Schmerzen erläutern und erklären, was mir, scheinbar gegen alle Widerstände, geholfen hat, Erleichterung zu finden.

Nach meinem Abschluss von der Universität im vergangenen Sommer erlitt ich eine wiederholte Belastungsverletzung in beiden Händen, während ich einen temporären Bürojob machte. Ich hörte auf, arbeiten zu können und musste mein Streben nach einer Karriere in der Schrift auf Eis legen. Ich konnte keinen Computer benutzen, nicht mit einem Stift schreiben oder gar mit Messer und Gabel ohne starke Schmerzen essen. Ich habe mich monatelang einer Physiotherapie unterzogen. Dies half mir, mein Selbstvertrauen leicht aufzubauen, aber der Schmerz hielt an. Mir wurde immer wieder gesagt, dass ich meine Haltung ändern müsse, auch wie ich saß, stand, ging und schlief. Infolgedessen wurde ich überempfindlich auf meinen Körper. Der Schmerz begann sich auf meinen Hals und Arm auszudehnen. Diagnosen wie Skoliose, Karpaltunnelsyndrom, Thoraxausgangssyndrom und eingeklemmte Nerven wurden angeboten und ich wurde nach dem Training trainiert, während ich widersprüchliche medizinische Beratung erhielt. Das Problem betraf jeden Teil meines Lebens und ich musste Antworten finden.

So seltsam es auch klingen mag, ich wollte, dass etwas nicht stimmt, damit der Schmerz, den ich empfinde, erkannt und hoffentlich behandelt wird. Ich ließ Tests für verschiedene Krankheiten durchführen, und um Muskel- oder Nervenschäden zu erkennen, aber es wurde nichts gefunden. Verwirrte Blicke auf den Gesichtern der Mediziner, die ich sah, verstärkten nur meinen eigenen aufkommenden Selbstzweifel.

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Mariam Alexander
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Schließlich wurde mir gesagt, dass ich chronische Schmerzen habe, dass es keine Heilung gibt und ich lernen müsste, damit umzugehen und es nicht zu verschlimmern. Das war zutiefst deprimierend, nicht nur, weil ich schreiben konnte. Wie jeder, der überall im Körper unter anhaltenden Schmerzen leidet, weiß, kann es selbst die einfachsten täglichen Aufgaben zu einer großen Herausforderung machen. Mein Zustand wurde schließlich als arbeitsbedingte Erkrankung der oberen Extremitäten beschrieben und es wurde der Schluss gezogen, dass ich eine Resistenz gegen repetitive Arbeit entwickelt hatte, die unsinnig erschien und sich völlig unbefriedigend anfühlte.

Erst als ich zu verstehen begann, dass Geist und Körper nicht getrennt sind, sondern eng miteinander verbunden sind, begann sich die Situation endlich zum Besseren zu wenden. Ich war mir bewusst, dass Stress manchmal körperliche Symptome wie Kopfschmerzen verursachen kann, aber ich hätte nie gedacht, dass psychologische Faktoren die Ursache für so starke, beängstigende und konkrete Schmerzen sein können. Erst in Momenten höchster Verzweiflung konnte ich diese Idee verwirklichen. Meine Symptome waren definitiv real, aber sie waren auch mysteriös; sie bewegten sich herum und die Intensität der Schmerzen variierte von Tag zu Tag. Ich würde die Empfindungen, die ich empfand, als Brennen, Druck, Schärfe und Kribbeln beschreiben.

Also, was war los? Zuerst einmal ist es wichtig, ein wenig darüber zu wissen, wie Schmerzen funktionieren. Akute Schmerzen sind ein hilfreicher Prozess, der bei einer Verletzung oder Krankheit auftritt. Sie nimmt allmählich ab und verflüchtigt sich, wenn die Heilung abgeschlossen ist. Wenn die Schmerzen nach drei Monaten anhalten, gelten sie als chronisch. Chronische Schmerzen entstehen nicht immer durch eine Verletzung, und wenn doch, können sie auch nach Abschluss der Heilung anhalten. Was uns das sagt, ist, dass die treibende Kraft dahinter das Gehirn ist.

Aber das bedeutet nicht, dass es “alles im Kopf” ist. Weit gefehlt. Chronische Schmerzen sind mit körperlichen Veränderungen im Gehirn auf kortikaler Ebene verbunden. Diese Veränderungen können zu einer so genannten “zentralen Sensibilisierung” führen – bei der das Nervensystem in einen Übersteuerungszustand übergeht und zuvor normale Empfindungen starke Schmerzen verursachen. Damit einher geht ein ganzes Vokabular: Allodynie ist der Begriff, wenn unbelastete Reize, wie z.B. eine leichte Berührung, zu Schmerzen führen. In der Hyperalgesie verursachen schädliche Reize erhöhte oder verlängerte Schmerzen.

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Warum haben manche Menschen chronische Schmerzen? Wir wissen es nicht genau, aber Studien zeigen, dass bestimmte psychologische und persönliche Eigenschaften Risikofaktoren für chronische Schmerzzustände sind. Einige verletzliche Individuen, so schlagen sie vor, lernen, Emotionen und Handlungen “durch die Linse des Schmerzes” zu filtern. Ein Wechselspiel zwischen dem frühen Leben und ökologischen und epigenetischen Faktoren scheint in Gang zu sein.

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So kann unser emotionales Leben eine reale Wirkung haben, in Form von Veränderungen im Gehirn und erhöhten Schmerzen. Diese realen Effekte beeinflussen dann wiederum unsere Emotionen. Die beiden Systeme sind miteinander verflochten: Tatsächlich sind sie ein System. Diese Erkenntnisse, obwohl sie den Ärzten oft bewusst sind, haben den Alltag der meisten Medizin nicht verändert – noch nicht.

Sobald Sie verstehen, dass Geist und Körper nicht getrennt sind, erscheint es plausibel, dass, wenn der Schmerz uns sagt, wenn etwas physisch nicht stimmt, er uns sagen kann, wann es da ist.

Die Art und Weise, wie ich das alles begriff, war durch ein Buch, The Mindbody Prescription von Dr. John Sarno. Andere können von einem sympathischen Arzt, einem Zeitungsartikel oder sogar von diesem Schreiben beeinflusst werden. Ich habe mich fast vollständig erholt – eine dramatische Veränderung nach acht Monaten Schwächung. Ich werde die Techniken, die ich gelernt habe, weiter üben und die Wissenschaft studieren, da ich danach strebe, wieder gesund zu werden.

Schmerzen sind komplex. Manchmal, auch wenn es langlebig ist, kann es ein Zeichen für anhaltende Verletzungen oder nicht diagnostizierte Krankheiten sein. Es ist wichtig, einen Arzt aufzusuchen, um potenziell gefährliche Zustände auszuschließen. Ich bin mir bewusst, dass es selbst in Fällen wie meinen, in denen es kein strukturelles Problem gibt, für andere schwierig oder unmöglich sein könnte, meine Erfahrung zu replizieren. Ich hoffe nur, dass die zunehmenden Beweise eine Veränderung in der Praxis der konventionellen Medizin erfordern: vor allem eine Veränderung in der Art und Weise, wie ihnen die Beschwerden der Patienten erklärt werden, d.h. sie dürfen sich nicht hoffnungslos oder verrückt fühlen.

Wir sind bei dem Versuch, das Tabu rund um die psychische Gesundheit zu beseitigen, weit gekommen, warum also nicht einen Schritt weiter gehen und das “Geistige” mit dem “Körperlichen” verbinden? Der Preis wäre, dass sich viele Patienten mit chronischen Schmerzen etwas weniger verloren fühlen und hoffentlich die Werkzeuge finden, die sie brauchen, um zu heilen.